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Les plantes de couverture : Mode d’emploi

Les plantes de couverture : Mode d’emploi.

Définition 

Les plantes de couverture sont des cultures introduites dans la rotation et ayant un effet bénéfique sur l’agroécosytème (érosion, fertilité, matière organique, caractères physico-chimiques du sol) et l’élimination des mauvaises herbes.

Une culture de couverture (ou engrais vert) couvre le sol en l’absence de culture. Elle peut s’effectuer à la dérobée (en alternance avec la culture principale), ou en intercalaire (entre les rangs d’une culture principale). De telles cultures permettent notamment de maintenir les microorganismes du sol actifs pour un sol en santé, de mobiliser les éléments fertilisants sujets au ruissellement ou situés en profondeur, de favoriser l’infiltration de l’eau au printemps (comme dans le cas du radis) et de briser les cycles de certains ravageurs et maladies (un peu comme une rotation).

Pourquoi les utiliser?

L’introduction des plantes de couverture dans une rotation équilibrée peut présenter de nombreux avantages. En effet, elles peuvent permettre de résoudre des problèmes liés à la fertilité du sol, à sa structure ou encore permettre de réduire l’utilisation d’intrants chimiques.

Leur fonction première est de couvrir le sol pendant l’inter-culture et donc de servir d’intermédiaire entre la surface et les éléments extérieurs. Les fonctions présentées ici sont de huit types :

  • Protection de la surface contre l’érosion
  • Conservation de l’humidité
  • Structuration du sol
  • Recyclage et fixation d’éléments minéraux
  • Création de matière organique
  • Protection et nutrition de l’activité biologique et de la faune sauvage
  • Désherbage, maîtrise du salissement
  • Valorisation

Avantages

  • Favorise les ennemis naturels et les pollinisateurs
  • Protège la couche arable contre l’érosion et la perte de fertilité
  • Augmente la matière organique (s’il y a assez de biomasse produite)
  • Mobilise les éléments fertilisants en surface

Inconvénients

  • Peut perpétuer une maladie ou un ravageur entre deux cultures
  • Efficacité dépendante de la météo

Exemple de cultures de couverture

Moutarde blanche (Sinapis alba) : La moutarde blanche est parfois semée comme culture de couverture ou piège à nitrates, c’est-à-dire culture intercalaire évitant de laisser les champs à nu pour limiter le lessivage des nitrates solubles.

Dans ce cas, semée par exemple après une céréale, elle doit être détruite avant la montée en graines pour éviter qu’elle se ressème naturellement et devienne une mauvaise herbe, notamment dans les cultures de colza.

La moutarde blanche incorporée dans la rotation après le blé et avant les pommes de terre réduit, par son effet fongicide, les problèmes de verticilliose dans la pomme de terre.

Ray-grass : entre les rangs de maïs, il améliore la portance du sol à la récolte.

Seigle: c’est au stade d’épiaison qu’on en retire le meilleur bénéfice.

Le ray-grass annuel a une gestion plus exigeante comme culture de couverture que le seigle.

Attention : Le semis de maïs dans un couvert de seigle est risqué puisque la décomposition des résidus de seigle exige beaucoup d’azote et risque de créer une carence dans le maïs. Seul un sol en excellente santé avec un taux de matière organique élevé peut prétendre contrer ce phénomène.

Mise en place à l’exploitation

  1. Déterminer les besoins à remplir par une culture de couverture dans le champ
  2. Choisir une période propice dans la rotation où intégrer une culture de couverture
  3. Choisir la culture de couverture ou le mélange en fonction des besoins et contraintes
  4. Procéder au semis
  5. Évaluer la levée et faire le point
Avec agriculture-de-conservation.com et agrobonsens.com

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